DRESSED FOR SUCCESS. Elias Lindholm fick en flygande start på sin karriär i Tre Kronor.Foto: Bildbyrån

Han gjorde mål i sitt första byte i sin första landskamp. Som den yngste spelaren i Tre Kronors VM-trupp ska Elias Lindholm mu bli Pär Mårts joker i jakten på ett nytt VM-Guld.
– Vi har en intressant mix mellan oss unga och de äldre spelarna. Det känns som att vi har en riktigt bra chans, säger 20-åringen till hockeysverige.se.

Det är bara fem dagar kvar till VM-premiären i Prag, när Tre Kronor tar sig an värdnationen Tjeckien. Pär Mårts trupp börjar sätta sig allt mer, och det blir upp emot 15 NHL-spelare i som kommer representera landslaget.

En som tidigt blev klar för VM-truppen var Carolinacentern Elias Lindholm. Lindholms Carolina hade en tung säsong, och redan i december stod det mer eller mindre klart att allt slutspelshopp var ute.
– Vi fick ju en ny coach (Bill Peters), och han kom in med väldigt mycket nytt. Förra säsongen spelade vi egentligen helt utan struktur, utan då körde vi mest. Bill ville ha ett mer strukturerat spel, så det blev en väldigt stor omställning.
– Sen efter jul tycker jag faktiskt det blev bättre. Men det hjälpte ju inte då, eftersom vi låg 30 poäng eller nåt sånt från en slutspelsplats, säger han till hockeysverige.se.

elias

Foto: All Over Press

Men för Elias del blev säsongen ett lyft. Han hade bara Eric Staal och Justin Faulk framför sig i den interna poängligan, och bara Staal samt Jeff Skinner före sig i skytteligan. Under sin ganska skadefyllda rookiesäsong noterade han nio mål och 21 målgivande passningar på drygt 50 matcher. Den här säsongen blev det 17+22 på 81 matcher. Men han är inte helt nöjd med sina prestationer.
– Jag hade hoppats på mer, för egen del. Framför allt hade jag velat göra fler poäng. Jag får väldigt mycket speltid där borta, och ju mer speltid man får, desto mer förväntar de sig. Jag hade hoppats att jag skulle kunnat tagit ett större kliv.

Men vad känner du ändå att du har utvecklat?
– Jag har nog blivit lite bättre på allting. Framför allt har jag fått ett bättre skott, vilket kanske syns i målstatistiken. Fysiken har också blivit bättre.
– Däremot känner jag att jag måste bli snabbare. Det hade varit skönt att kunna få den där extra metern i offensiv zon, och kommer du en mot en hade det varit skönt att veta att man kan gå förbi på utsidan. Det måste bli bättre till nästa säsong.

Tillsammans med Victor Rask har Elias bildat en oväntat stark blågul duo i Hurricanes. Rask stod för en fin rookiesäsong, med 33 poäng på 80 matcher. Det kan jämföras med de 36 poängen han gjorde säsongen innan – i AHL.
– Han har gjort en kanonsäsong. Jag skulle vilja säga att han varit en av våra bästa spelare, inte minst nu mot slutet. Och det säger en del tycker jag, att man levererar ju närmare slutet man kommer. Det är då ma7n visar vad man är gjord av.

Och nu får duon alltså spela tillsammans även i VM. För precis som Lindholm blev Rask uttagen till Tre Kronors trupp.
– Det förtjänade han verkligen, tycker jag. Det ska bli kul om han kan ta ett kliv till nu när han får spela i landslaget. Vi har haft en riktigt bra kemi hela säsongen, så jag hoppas vi kan hjälpa varandra nu också. Dessutom är det skönt att få ha med en riktigt bra kompis i laget.

Både för Rask och Lindholm är det förstås debut i VM. Men helgens landskamper mot Ryssland var Carolinaduons första insatser i Tre Kronor överhuvudtaget.
– För lagets del var det jäkligt skönt att vi kunde komma från Ryssland med två segrar. Sen finns det ju en del saker som kan bli bättre förstås.
– I den första matchen hade vi ju 5-0, och då måste vi kunna hjälpa ”Roten” (Jhonas Enroth) i målet mycket bättre. Där måste vi kunna stänga matchen, och inte släppa upp dem till 5-4.

Och för egen del?
– För egen del gick det väl sådär. Det är alltid en omställning att byta från liten till stor rink, och det kanske syntes på mitt spel också.

7

Elias Lindholm.

Men debuten blev en riktig braksuccé för den tidigare Brynässpelaren. Redan i sitt första byte blev 20-åringen målskytt, när han höll sig framme på en retur och petade pucken förbi Anton Khudobin, som normalt är lagkamrat till Lindholm i Carolina.
– Det var nästan lite för bra för att vara sant, säger han med ett skratt.
– Jag hade ett pucktapp precis innan, men vi vinner tillbaka den. Sen lägger Klefbom in en puck som han har lite problem med i målet, så det var bara att trycka in den. Det var en rätt bra start.

Nu är de två första landskamperna avklarade, och för Lindholms del fanns det ingen tanke att tacka nej när landslagsledningen hörde av sig.
– Jag känner mig hel och fräsch, och utan några skavanker. Då finns det ingen anledning till att inte kunna spela. Man vill ha ju ha en så lång säsong som möjligt, eftersom man vill vinna Stanley Cup. Nu fanns inte den chansen den här säsongen, så då var det bara roligt att de ville ha mig i Tre Kronor.

Blev du förvånad över att du blev inkallad i truppen, eller hade du haft det lite på känn?
– Lite både och, skulle jag säga. Det blev ju klart ganska tidigt att vi inte skulle gå till slutspel, men samtidigt så ligger tankarna ändå alltid på att man vill hjälpa laget där borta. Så jag ska väl inte påstå att jag förväntade mig att bli uttagen.
– Det finns ju en otrolig konkurrens också, med många bra svenska spelare både i Europa och NHL som också vill spela i landslaget.

På fredag släpps pucken i VM-premiären mot Jaromír Jágrs Tjeckien. Och får man tro Elias Lindholm finns det goda möjligheter att Tre Kronor går långt i turneringen.
– Sverige har alltid slagkraftiga lag, och det är samma sak i år. Det börjar se riktigt intressant ut faktiskt, och jag tycker vi har en bra mix mellan oss yngre och de äldre spelarna. Jag tror vi kan vara med och slåss om medaljerna, och det finns definitivt inget lag vi inte kan slå.