Brett LeasonFoto: Bildbyrån / Elena Rusko / IBL Bildbyrå

Det hör inte direkt till vanligheterna att Kanada har en odraftad spelare i JVM. När det väl händer är det en underårig spelare som inte hunnit draftas ännu. Men i år finns det ett undantag. Brett Leason är JVM-stjärnan som bryter all logik.

Sverige brukar inte ha en hel JVM-trupp av draftade spelare. I år är exempelvis varken Rickard Hugg eller Samuel Fagemo valda av NHL-klubbar, trots att de varit tillgängliga för draften. Men i Kanada brukar samtliga spelare vara tingade av de 31 NHL-klubbarna, om de har åldern inne. De flesta av dem i de inledande två, tre rundorna dessutom. I årets trupp är två spelare odraftade. En av dem, Alexis Lafrèniere, är för ung och får inte väljas förrän sommaren 2020. Då väntas han däremot gå etta. Den andra, Brett Leason, har en helt annorlunda historia.

Alexis Lafrèniere

Till skillnad från megalöftet Alexis Lafrèniere, som alltså inte är tillgänglig för NHL-klubbarna förrän om 1,5 år, har han nämligen ratats. Två gånger om. 534 spelare har valts i de båda NHL-drafterna. 534 spelar har, enligt de 31 NHL-organisationerna, sett mer spännande ut och varit mer troliga NHL-spelare än Brett Leason. ”Han är säkert för liten”, är det lätt att tänka då. Men icke. Leason mäter 193 centimeter och väger 90 kilo, så det är inte anledningen. Han har helt enkelt ansetts för dålig.

POÄNG I 30 RAKA

Leason har aldrig representerat ett juniorlandslag, tidigare i sin karriär. Han fanns inte med i Hockey Canadas talangproblem för U17- eller U18-spelare. Han bjöds inte ens in till ”Summer Showcase” i augusti, där Kanadas största talanger årligen bjuds in som en första-audition till JVM. Nu är det januari och Brett Leason är helt plötsligt en av Kanadas största juniorstjärnor.

Utveckligen har skett i raketfart för 19-åringen. Efter att ha ratats i NHL-draften under två år har han den här säsongen blivit en superstjärna i den kanadensiska juniorligan WHL. Med sina 64 poäng på 31 matcher, ett snitt på 2,06 poäng per match, är han den näst mest effektiva poängplockaren i ligan. Bara Vegas upphajpade superlöfte Cody Glass, med ett snitt på 2,08, är bättre. Förra säsongen landade Leason på 33 poäng på 66 matcher.

Efter en urstark inledning på säsongen, med poäng i de 30 (!) inledande matcherna, fick han chansen i juniorlandslaget i matchserien mot Ryssland och visade per omgående vilken klasspelare han är.
– Han stack ut i serien mot Ryssland och imponerade verkligen med sitt sätt att jobba längs sargen, hur han fick pucken till lagkompisarna, men också hur han åkte skridskor. Jag såg honom spela litegrann förra säsongen och hans skridskoåkning har verkligen utvecklats under sommaren, säger förbundskapten Tim Hunter.

”TRODDE INTE DET VAR REALISTISKT”

Helt plötsligt var den tidigare okände 19-åringen ett namn som var högaktuellt för JVM-truppen. Något han aldrig ens vågade tro på själv.
– Det känns väldigt bra. Det har alltid varit en dröm att få spela i landslaget, så det känns roligt att få kämpa för det. Jag trodde inte det var realistiskt, sade han själv tidigare under säsongen.
– Jag kom in i den här säsongen med ett bättre självförtroende så jag trodde jag skulle ha en bra säsong. Men inte på den nivå jag ligger på nu. Jag trodde jag skulle kunna göra en poäng per match, eller kanske lite mer än så, men jag trodde inte på något i närheten av det här.

Den Calgaryfödde forwarden medger att det faktum att han ratats vid NHL-drafterna har varit en extra sporre för honom, i jakten på att få ett genombrott.
– Det har motiverat mig att försöka bli så bra jag kan. Nu spelar jag med ett bra självförtroende och coachen ger mig mycket frihet.

TREJDADES – MOT ETT TREDJERUNDEVAL

Nu är det många som tror att Brett Leason kommer gå relativt tidigt i draften, vilket är ovanligt för en spelare som inte är förstaårstillgänglig. Han ser ut att kunna bli ett närmast unikt fall. De scouter som tidigare viftat bort honom har tvingats kasta ett nytt öga på honom. Men de är som sagt inte ensamma. Efter den strålande säsongen, och ett hittills mycket starkt JVM, lär konkurrensen vara stor. Hittills under turneringen har han gjort fem poäng (3+2) på fyra matcher. Med det är Prince Albert Raiders-stjärnan fyra i den interna poängligan, bakom storlöftena Morgan Frost, Maxime Comtois och tidigare nämnda Cody Glass.

Det var en trejd i juniorligan, under förra säsongen, som fick fart på Leasons karriär. Han inledde förra säsongen i Tri-City Americans men gjorde då bara ett mål på tolv matcher innan flyttlasset gick till Prince Albert Raiders, där det blev 32 poäng på 54 matcher. Prince Albert betalade ett tredrundeval i draften för spelaren som nu är en av ligans allra bästa. Trejden gick av stapeln för 14 månader sedan.
– Jag var begraven ganska långt ned i en väldigt erfaren forwardssida. När jag bytte klubb såg jag chansen att få spela mer, och att få spela mitt spel. Efter jul började jag komma igång och det har bara fortsatt in i den här säsongen.

”HAN ÄR BEVISET”

Men hur är det egentligen möjligt att en spelare som ratas till förmån för 534 andra, och som för ett år sedan inte var värd mer än ett tredjerundeval i en juniorliga, kan vara en av JVM:s bästa spelare? Hans coach Marc Habscheid var åtminstone tydlig med vad han krävde av Brett Leason när han anlände till sin nya klubb: Du måste spela ditt spel.
– Det här är en bra läxa för alla. Bara för att du inte blir draftad som 17-åring så kan du fortfrande spela i NHL. Du måste bara tro på dig själv och jobba på ditt spel. Det är Brett Leason ett bevis på. Du kan fortfarande lyckas. Ge inte upp.

Nu ska sagan om Brett Leason få ett lyckligt juniorslut. I natt möter han och de övriga kanadensiska stjärnorna guldutmanaren Finland i kvartsfinalen. Då är den tidigare förbisedda och okända Calgarysonen en av spelare som förväntas leda Kanada förbi finländarna, till en möjlig semifinal mot Juniorkronorna.

Källor: WHL.ca, The Globe and mail, Sportsnet.