Foto: All Over Press

För några dagar sedan, efter Florida Panthers tunga förlust mot Montreal Canadiens som skickade laget ur kampen om en slutspelsplats, samlade sig presskåren runt en ärrad legendar för att få svar på en enda fråga:

Vad är egentligen ditt nästa drag?

Jaromir Jagr, som under hela säsongen försökt att hjälpa sin underpresterande klubb att hitta rätt igen, gav inget tydligt svar. I stället valde han att lyfta Panthers organisation – sa att det inte är omöjligt att han stannar kvar om möjligheten dyker upp. Självklart var det en medietränad replik som berättar att han under sin karriär plöjt igenom orimligt många intervjutimmar – men också ett svar som pekar på att han hittat någonting i Florida som han kanske inte är beredd att släppa.

Det är inte speciellt svårt att förstå det egentligen.

Panthers har underpresterat grovt den här säsongen. Dels för att laget har kämpat med tunga skador på nyckelspelare, dels för att laget befunnit sig i en jobbig tränarcirkus när Gerard Gallant fick kicken under stökiga omständigheter – men också för att laget rusade in i den här säsongen efter att ha byggt om stora delar av sin trupp. Men under den sargade ytan finns någonting som viskar att Panthers har alla förutsättningar att bli ett lag som kan lyfta mot toppen. Precis som laget gjorde förra säsongen när de slog nytt klubbrekord med 103 inspelade poäng. Mitt i den positiva pulsen som fanns kring klubben då klev Jagr fram och berättade om sin roll som pådrivare för de yngre talanger: som att han hade fått ett tydligare spelrum att koka ner all erfarenhet han samlat på sig och visa upp den för en nyfiken framtid.

Kanske är det just där som Jagr hämtar sin största drivkraft. I känslan att kunna ge tillbaka. I känslan att fortfarande vara aktuell i en sport som hela tiden kräver ständig förändring av sina spelare.

Det finns också en cynisk anledning till att journalisterna valde att flockas runt Jagr efter att slutspelsdrömmarna krossats för Panthers. Han är en spelare som river upp positiva hockeykänslor var han än befinner sig – men han har också en av sina poängmässigt sämre säsonger bakom sig. Och det är klart att många undrar om han fortfarande orkar hålla en hög nivå i världens bästa liga – precis som att många fundera på om han verkligen är rätt person för Panthers att fortsätta bygga en del av sitt spel runt. Speciellt nu när klubben är piskad att snabbt vända en mörk trend till någonting ljust.

Kanske kommer Panthers ledning fram till att Jagr inte är en del av deras framtidsplaner. Frågan är vart han tar vägen då?

Om det är någonting vi har lärt oss om Jagr under de senaste åren så är det att han är full av överraskningar. Många trodde att han hade tydliga tankar på att trappa ned – kanske även avsluta karriären – när han stack till Ryssland i tre säsonger för nästan tio år sedan. Istället bestämde han sig för att komma tillbaka: och spränga milstolpe efter milstolpe. Som att bli tvåa i NHL:s poängliga genom tiderna – eller vara den som gjort flest poäng efter sin 40-årsdag.

Var Jagr spelar nästa säsong kanske spelar mindre roll i sammanhanget. Något säger mig att han – trots omgivning – kommer att fortsätta håva in rekord de närmaste åren. Men det är klart att han kommer att försöka säkra upp en stabil kedjeplats där han kan få draghjälp att nå sina nästa milstolpar. Om han dessutom hittar en plats där han får chansen att utbilda framtidens stjärnor kommer han säkert se det som ett hett alternativ.

Just nu har han båda sakerna i Panthers. Men det säger inte att han stannar kvar i Florida. För han är – som vi alla har lärt oss att förstå – en person som ständigt drivs av nya utmaningar. Och det drivet kan mycket väl ta honom till en klubb som kommer att vara en av förhandsfavoriterna till att utmana om Stanley Cup nästa säsong. Det är ju 25 år sedan han fick lyfta bucklan senast: och kanske är det precis det perfekta avslutet han söker på sin magiska karriär.

Med allt det sagt är det svårt att greppa vart han är på väg, hur han egentligen tänker. Det enda vi vet just nu är att slutet på hans långa karriär inte är här än. Efter förlusten mot Montreal gav han ett lugnande besked till alla som känner sig oroliga över att han en dag kommer att lämna oss. Hans svar skvallrade nämligen om att han, trots en tung period med Panthers och att han hunnit fylla 45 år, inte på något sätt är färdig med att förändra hockeyhistorien.
– Jag älskar fortfarande sporten. Ingenting har förändrats för mig under de senaste tjugo åren som jag har spelat. Drivet finns kvar. Och jag tror fortfarande att jag kan bli bättre.