Nathan MacKinnon, Sidney Crosby.Foto: Getty Images

Att spela ishockey och vara från Cole Harbor är lite som att spela fotboll och vara från Rosengård, du kommer förmodligen aldrig kunna rubba Zlatan från tronen. Men Nathan MacKinnon har inte tagit skada av att stå i skuggan från stadens store son. I stället har han sett superstjärnan Sidney Crosby som sin idol. En idol han nu är på väg ikapp.

I Sverige talas det ofta om det ”Örnsköldsvikska” hockeyundret. Den lilla svenska staden i Ångermanland har fått fram fler än 20 NHL-spelare till dags dato, och inte mindre än tre av dem har vunnit NHL:s poängliga.

Nordamerika har ingen motsvarighet till Örnsköldsvik i det fallet, men vissa platser kommer nära. I Nova Scotia hittar vi Cole Harbour. En småstad som år 2011 hade lite drygt 20 000 invånare, och egentligen bara är ett ställe i mängden. Men när det gäller ishockey är Cole Harbour så långt ifrån alla andra som det bara går att komma.

”SIDNEY HAR BLIVIT SOM EN MENTOR”

2005 valdes Sidney Crosby först i draften. Han sågs som ett av de mest givna förstavalen någonsin, och inte sedan Eric Lindros dagar hade en talang varit lika upphaussad. Då satt en tioåring vid namn Nathan MacKinnon hemma vid TV:n och följde det hela. Åtta år senare var det i stället MacKinnon själv som valdes i draten. Som nummer ett av samtliga, förstås. Gemensam nämnare för dessa båda herrar är att de båda är uppväxta i Cole Harbor, och det var där bådas karriärer inleddes.

Men det råder inga tvivel om att det är Crosby som är stadens stolthet. Det står ”Välkommen till Cole Harbor, Sidney Crosbys hemstad” på skylten intill vägen. Det är han som står bakom stadens hockeyskola, och det är förstås han som hittills rönt störst framgångar på isen. Men Nathan MacKinnon har inte stått vid sidan om och varit bitter för det. I stället har han sett upp till Pittsburghs nummer 87 genom hela karriären.
– De har lärt känna varandra ganska bra de senaste åren. Sidney har blivit som en mentor för Nathan. Han hade Sidney som idol under uppväxten, han älskade honom, och det var hans stora förebild, har Crosbys pojklagstränare Paul Mason berättat.

GLÖMMER INTE SINA RÖTTER

Crosby har idoliserats av staden ända sedan tonåren, och även om han fortfarande är klar nummer ett börjar nu Nathan MacKinnon närma sig sin tidigare idol i popularitet.
– Vi har alltid sagt att det är tur för staden att Crosby till och med är en bättre människa än han är hockeyspelare. Han har alltid varit det, och visat hur man ska vara. Nu har Nathan börjat ta efter det. Det är två fantastiska människor, som gör oss stolta, fortsätter Paul Mason.

Numera ser Nathan MacKinnon inte Sidney Crosby som en idol eller mentor. Nu är de kompisar i första hand, efter att ha tränat ihop några somrar.
– Det är kul hur det har blivit. Jag var ett sånt stort fan till honom. Jag ville ha bilder med hans autograf och allt sånt.
– Men nu när jag spelar i NHL ser jag lite annorlunda på det. Vi är faktiskt ganska nära varandra. Hela den här mentorsgrejen har försvunnit lite grand, men jag beundrar honom fortfarande. Jag kan fortfarande imponeras av vilket jobb han lägger ner, och saker han gör på isen. Men han kommer förstås alltid att vara min förebild från min hemstad.

Det märks tydligt hur mycket Nathan MacKinnons uppväxt i Cole Harbor betytt. Efter Kanadas magnifika VM-guld i Prag 2015 valde han att skänka en stor del av sin prissumma till stadens hockeysatsning. Han var också med som ledare under en hel vecka i Sidney Crosbys hockeyskola under sommaren som följde.
– Det var här det började för mig och ”Nate”, så att få komma hit och få ge tillbaka direkt till barnishockeyn betyder mycket för oss, berättade Crosby för nhl.com.

PÅ VÄG IKAPP

Under den nyss nämnda VM-turneringen spelade Cole Harbor-duon ihop under några matcher. I en intervju med Edmonton Sun berättade då Crosby hur mycket det betydde för honom att få spela med just MacKinnon.
– Jag började höra talas om honom när han blev junior, och vi började träna en del ihop. Så att vi nu får spela i samma kedja är väldigt roligt, och jag tror det är något unikt.
– När jag var ung hade jag många förebilder i NHL, som jag ville följa efter. Att jag har haft den rollen för honom har förstås känts väldigt bra, förklarade superstjärnan för Edmonton Sun.

Men Nathan MacKinnon är förstås så mycket mer än en Sidney Crosby-kopia. Han motsvarade alla höga förväntningar och blev vald till årets rookie i NHL 2014, och trots att säsongen efter blev skadefylld avslutade han den med att vara en del av Kanadas kanske främsta VM-trupp någonsin. Därefter har utvecklingen fortsatt, och nu har han slutligen tagit klivet till att bli en av världens absolut bästa ishockeyspelare. Han ligger tvåa i NHL:s poängliga och ses av många som favorit till att vinna Hart Trophy, priset till ligans mest värdefulla spelare. Men att gå förbi Sidney Crosbys meritlista blir förstås mer eller mindre omöjligt.

Nathan MacKinnon har framför allt visat två saker under inledningen av sin NHL-karriär. Vikten av att ha en bra förebild är en av dem. Men framför allt har han visat att det inom kort lär stå ”Välkommen till Cole Harbor, Sidney Crosbys och Nathan MacKinnons hemstad” på vägskylten i den lilla staden i Nova Scotia.

Texten är från boken ”EliteProspects – morgondagens stjärnor”.